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Race de chien :

Le chien, premier animal domestiqué

Le chien fut sans doute le premier animal domestiqué. Sa domestication résulterait surtout de sa tendance innée à vivre en meute sous la conduite d’un chef, chef canin ou humain. Aujourd’hui les races de chiens sont nombreuses, très polymorphes et en constante évolution.

Lorsque l’on veut définir l’origine du chien domestique, il est difficile de retrouver le fil conducteur qui relierait toutes ces races à un ancêtre unique. Les chiens font partie de la famille des canidés, de l’ordre des carnivores et du genre Canis, comme le loup et le chacal. La parenté est si forte entre ces trois espèces qu’une théorie ancienne voulait que les grands chiens, surtout du Nord, descendent du loup, et les petits, en particulier ceux d’Afrique, du chacal.

Le format des premiers chiens domestiques semblerait compris entre ces deux espèces. Les ressemblances craniologiques, odontologiques, neurologiques et biochimiques entre le chacal et le chien ont poussé Hilzheimer en 1908 à faire l’hypothèse que le chacal commun aurait été l’ancêtre de ce dernier.

Konrad Lorenz reprit cette théorie en partie : pour lui, le chien aurait une origine mixte, avec un peu de loup et essentiellement du sang de chacal doré, d’autant plus qu’on avait pu montrer que des croisements entre ces trois espèces (loup, chacal, chien) pouvaient donner des produits fertiles.

Cette théorie fut abandonnée en 1985, en faveur d’une domestication du chien à partir de loups locaux uniquement. Des similitudes dentaires, comportementales ou anatomiques ont pu également être mises en évidence entre des chiens esquimaux et certains petits loups d’Asie.

L’idée de Konrad Lorenz ou de Charles Darwin, sur une pluralité d’origines du chien domestique fut conservée et adaptée au loup : cette hypothèse semble désormais admise par la plupart des éthologues. Il suffit d’observer la diversité des chiens aujourd’hui pour imaginer qu’ils puissent descendre de différents ancêtres et non d’un seul.

L’un des premiers chiens domestiques, le « chien des tourbières » (Canis palustris), ancêtre de très nombreuses races, descendrait du chien sauvage d’Europe. Les Lévriers, eux, seraient apparentés au chien sauvage d’Afrique ; leur principal représentant est le grand Lévrier d’Égypte de l’Antiquité, Canis celer.

Le type molossoïde, principalement représenté par Cams molossus, le dogue originel, descendrait du chien sauvage indo-européen, importé d’Asie en Europe. Pour Petter, seules deux races de chiens, se différenciant par leur taille, sont mises en évidence par les sites archéologiques : une grande issue vraisemblablement des grands loups du Nord, qui aurait donné les chiens polaires et les chiens de berger ; et une plus petite issue des petits loups de l’Inde et du Moyen- Orient.

À l’âge du bronze, différents types de chiens se différenciaient et seraient susceptibles d’être à l’origine des groupes actuels :
- Canis familiaris palustris (chien des tourbières à l’origine des chiens de compagnie et terriers en particulier)
- Canis familiaris matris optimae (chien de berger)
- Canis familiaris intermedius (chien courant et d’arrêt)
- Canis familiaris spaletii (loulou)
- Canis familiaris inostranzewi (chien nordique)
- Canis familiaris leineri (Lévrier ; plus ses variétés).

L’origine du chien montre simplement que l’homme a toujours été à ses côtés dans son évolution et que cette association influence et crée un système de communication très particulier. L’un et l’autre doivent se comprendre et porter attention aux besoins et aux demandes de chacun.

 
Florence Desachy
  • Docteur vétérinaire comportementaliste, enseignante et directrice d'une collection d'ouvrages animaliers

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