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Aspect de l'écureuil

Ecureuil
Ecureuil
Poids :
70 à 120 g
Longeur :
10 à 15 cm
Espérance de vie :
5 à 12 ans

L’écureuil possède un corps arrondi et effilé. Sa structure élancée en fait un animal adapté à creuser des galeries et à grimper aux arbres. La longueur maximale qu’un adulte peut atteindre est de 20 cm, dont 10 pour la queue (légèrement plus grande chez l’écureuil nord-américain, où elle peut atteindre 25 cm). La tête est assez grande et rattachée au corps par un cou relativement court et robuste.

Le museau est pointu et se termine par des moustaches (appelées « vibrisses ») positionnées latéralement, utiles à l’animal pour percevoir le milieu qui l’entoure. Les oreilles sont petites et rondes, leur face externe est recouverte de poil, tandis que la face interne est glabre.

Les yeux, grands et noirs, placés latéralement, permettent d’avoir un large champ de vision capable d’aviser les prédateurs éventuels. L’écureuil voit très bien et semble même discerner les couleurs.

Comme le hamster, ce rongeur possède des poches au niveau des joues, les abajoues. Il s’agit d’une extroversion de la paroi interne de la joue, véritable poche dans laquelle l’écureuil transporte nourriture et matériaux pour sa tanière. Vides, les abajoues ne se remarquent pas mais, en cas de besoin, elles peuvent se gonfler jusqu’au niveau des épaules et atteindre un volume comparable à celui de la tête. La bouche possède une ouverture limitée, avec des mouvements masticatoires latéraux.

Les membres antérieurs sont courts et trapus, les mains possèdent quatre doigts munis de griffes longues et recourbées. Les membres postérieurs sont beaucoup plus longs et robustes, les pieds se terminent par cinq doigts, eux aussi dotés de griffes. Les pieds et les mains possèdent des coussinets bien développés et séparés par des plis profonds. L’écureuil saisit en général sa nourriture à l’aide de ses membres antérieurs, en s’asseyant sur les postérieurs.

La queue est touffue et broussailleuse et semble avoir donné son nom à cette créature gracieuse. Les Grecs antiques appelaient en effet ce sciuridé skiouros (skia signifie « ombre » et oura « queue »), ce qui veut dire : « celui qui fait de l’ombre avec sa queue ».

Les fonctions de la queue
La queue du tamia revêt de nombreuses fonctions. La principale est l’équilibre : la queue permet en effet à l’écureuil de se déplacer rapidement sans tomber. La queue est utilisée en outre comme une couverture, pendant l’hiver, et pour communiquer avec les autres écureuils.

Les écureuils arboricoles en particulier, qui vivent sur les arbres, ont une queue beaucoup plus grande et touffue que les autres et l’utilisent à la manière d’un parachute en cas de chute et comme coussin lorsqu’ils atterrissent. De cette façon, les écureuils se font rarement mal si les chutes adviennent de branches assez basses.

 
L. Benato
  • Docteur vétérinaire spécialisé dans les animaux exotiques et de compagnie et auteur d'ouvrages de référence

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