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Classification du chinchilla

Chinchilla
Chinchilla
Poids :
400 à 600 g
Longeur :
25 à 30 cm
Espérance de vie :
10 à 12 ans
classification du chinchilla

Le chinchilla est un mammifère : c’est un animal à fourrure, dont le sang est chaud et qui allaite ses petits.

Un rongeur à la dentition particulière

Il appartient à l’ordre des rongeurs (Rodentia), un ensemble d’animaux dont la caractéristique commune est une dentition particulière. Ils ont des incisives très tranchantes, qui continuent à pousser pendant toute leur existence et qu’ils doivent constamment user pour pouvoir s’alimenter normalement.

Le taux de croissance de ces dents atteint souvent plusieurs millimètres par mois. Ces animaux n’ont pas de canines (il y a un espace à leur emplacement) et possèdent de puissantes molaires broyeuses.

Les rongeurs dominent le règne animal

Les rongeurs forment un groupe qui a remarquablement « réussi sa carrière ». Nul ne l’ignore, ce sont les mammifères qui dominent le règne animal : 40 % des espèces de mammifères sont des rongeurs, et cet ordre compte 30 familles, 389 genres et 1 702 espèces.

Les rongeurs – principal groupe de mammifères, donc – existent partout sur le globe, puisqu’on en trouve depuis les toundras arctiques (où ils sont représentés par les lemmings) jusqu’aux déserts brûlants (où vivent, par exemple, les gerbilles). Non seulement ils sont parvenus à coloniser les habitats les plus variés, mais ils ont réussi à s’y développer dans de telles proportions qu’ils posent souvent des problèmes à l’homme, menaçant parfois ses récoltes ou ses réserves alimentaires.

Les caractéristiques du chinchillas

Les rongeurs ont une énorme variabilité ; c’est pourquoi, si l’on excepte leur dentition, il est difficile d’en donner une description précise. Leur taille est comprise entre celle de la gerboise pygmée (3,5 à 5 centimètres, sans la queue !) et celle, bien plus imposante, du capybara d’Amérique latine qui atteint 1,30 mètre de long pour un poids de plus de 60 kilos. Néanmoins, dans l’ensemble, ce sont des animaux plutôt petits ; la majorité d’entre eux pèse moins de 100 grammes.

Ils sont connus pour être très prolifiques : leur période de gestation est généralement courte, et leurs portées nombreuses. En outre, leur comportement est très actif en ce qui concerne la reproduction. Et même si le chinchilla est indiscutablement une exception de ce point de vue, ces qualités contribuent à expliquer le développement du groupe.

Ajoutons que les rongeurs constituent un ensemble récent (ils ont environ trente millions d’années) et doté d’une grande capacité évolutive et adaptative. Leur famille la plus récente, celle des Muridae (souris, rats, etc.), apparue il y a seulement cinq millions d’années, compte déjà plus de mille espèces et est encore en train de se diversifier sur le plan génétique.

Sur le plan de l’alimentation, la très grande majorité de cet ordre est constituée d’herbivores à l’appareil digestif spécialisé. Pour pouvoir digérer la cellulose, qui est une molécule végétale dure, ces animaux hébergent dans leur tube digestif (et particulièrement dans le coecum, souvent hyperdéveloppé) une importante population microbienne. C’est pour maintenir cette flore microbienne qu’ils réingurgitent souvent leurs excréments de façon partielle, et le chinchilla n’est pas une exception sur ce point.

On trouve cependant des rongeurs omnivores, insectivores, ou mêmes piscivores dans le cas de certains ragondins.

Les plus prolifiques des rongeurs mettent parfois sur pied des organisations sociales très complexes et hiérarchisées, mais ce n’est pas spécialement le cas d’Eryomis.

Les trois ordres majeurs des rongeurs

Les biologistes ont divisé l’ordre des rongeurs en trois sous-ordres majeurs, et ont choisi comme critère la forme des mâchoires et des muscles qui s’y rattachent. Nous nous contenterons ici – sans entrer dans les détails, ce qui nécessiterait de nombreux schémas anatomiques – de décrire brièvement les espèces qui constituent chacun de ces groupes.

Le premier sous-ordre, celui des Sciuromorphes, regroupe les animaux apparentés aux écureuils. En font partie les chiens de prairie, les marmottes, les tamias et, bien sûr, nos écureuils européens.

Le deuxième sous-ordre est constitué par les animaux proches du type « souris », animaux qu’on qualifie de Myomorphes. Dans ce groupe on trouve les souris et les rats, mais aussi les campagnols, les loirs et des rongeurs plus exotiques : les gerbilles, les gerboises et les lemmings.

Le dernier sous-ordre (mais non le moindre) est celui qui nous intéresse, car le chinchilla en fait partie. C’est celui des Caviomorphes, ou « animaux à forme de cobaye ». Dans ce groupe sont surtout représentées des espèces qui vivent en Amérique du Sud, à commencer par le cochon d’Inde (qui doit ce nom au fait que Christophe Colomb a débarqué sur un continent dont il ignorait l’existence !). On trouve dans ce groupe 18 familles – plus de la moitié des familles de rongeurs – et 188 espèces, soit 10 % du total. C’est donc un groupe peu homogène, rassemblant des animaux souvent éloignés les uns des autres.

Les Caviomorphes

Outre la structure des mâchoires, les Caviomorphes ont en commun le fait d’être généralement de grande taille, avec un corps robuste et une assez grosse tête. Leurs membres sont le plus souvent minces et leur queue est courte. Les représentants les plus connus de ce groupe sont les porcs-épics, le capybara, les agoutis et les cobayes.

Parmi les 18 familles de Caviomorphes, nous ne citerons que celle des Chinchillidae qui regroupe seulement deux types d’animaux : les chinchillas et les viscaches. Ces dernières sont d’une taille assez importante, puisqu’elles atteignent 50 à 60 centimètres, auxquels il faut ajouter 20 centimètres de queue. Leur fourrure est d’une qualité médiocre, mais leur chair était très prisée des Indiens. Elles sont encore assez nombreuses dans leurs pays d’origine.

 
Masiac
  • Journaliste scientifique, spécialiste des rongeurs et auteur de nombreux ouvrages de référence en la matière

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